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Lucha a vida muerte por entrar en los PlayOffs del Oeste

Una plaza en los PlayOffs del Oeste es muy cara, por lo que hasta ocho equipos luchan por seis puestos.

Estamos a dos meses de finalizar la temporada regular 2017-2018 en la NBA, el momento de empezar a definir los Playoffs en la Conferencia Oeste, la más dura en los últimos años. Con los Golden State Warriors y los Houston Rockets como superpotencias, los renovados proyectos de Oklahoma City Thunder y Minnesota Timberwolves, los eternos Spurs y otros equipos que buscan seguir mejorando como Pelicans o Nuggets, estaba claro desde un principio que colarse en las eliminatorias por el título iba a ser una tarea difícil.

Los PlayOffs, más caros que nunca

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PlayOffs asegurados para las potencias

Como parecía obvio, los actuales campeones y sus principales competidores tras la llegada de Chris Paul, Houston Rockets, iban a copar la clasificación. Récords muy parejos y muy alejados de los mortales dejan claro que juegan otra liga distinta. Los californianos, un poco más irregulares que otros años, pese a seguir siendo los principales candidatos al anillo por su increíble plantilla y sistema, van a tener muy complicado revalidar el título de Conferencia, por lo que podrían ir avanzando en PlayOffs para llegar a la final del Oeste y encontrarse con una ventaja de campo texana.

James Harden y Chris Paul están dispuestos a destronar al equipo de los récords mediante un ritmo ofensivo infernal y la magia de sus estrellas, bien acompañadas por buenas incorporaciones para la rotación. La diferencia entre estas dos franquicias y el resto es de 9’5 partidos, algo abismal.

 

Lucha encarnizada entre grandes franquicias

A partir de aquí empiezan los problemas. Seis plazas para PlayOffs y hasta ocho equipos implicados, con solo cinco partidos de diferencia entre el tercero y el décimo. Lesiones, rachas, sorpresas positivas y negativas, de todo podemos encontrar en este abanico de equipos. En el tercer puesto encontramos a San Antonio Spurs. En un año marcado por la lesión de Kawhi Leonard, los de Popovich siguen ahí, dispuestos a dar guerra a quien haga falta en la postemporada.

Eso sí, que no se confíen, ya que a solo medio partido llegan los Timberwolves. Jimmy Butler, Karl-Anthony Towns y compañía pretenden asaltar la tercera plaza, en un duelo de estilos y edades muy bonito. A priori, el calendario de Minnesota parece más factible, con cinco partidos menos frente a equipos con récord positivo.

Detrás de ellos, a no mucha distancia, están Westbrook y Paul George, que quieren meter la séptima marcha sin descarrilar para poder tener el factor campo a favor en la primera eliminatoria de PlayOffs. La lesión de Andre Roberson, además de la inconsistencia de estos renovados OKC Thunder no dejan nada clara la posibilidad de mantener esa quinta plaza e intentar ascender, además de que deben vigilar sus espaldas. A solo medio partido, las tablas mandan entre Denver Nuggets y Portland Trail Blazers. Lillard y McCollum se echan a la espalda a un equipo al que todavía le faltan piezas para competir. Frente a ellos, unos jóvenes Nuggets que llegan con una gran racha de 7-3 en los últimos 10 encuentros y con Millsap cerca de volver a las canchas. Los Nuggets tienen que viajar más en este último tramo de campaña, pero el 80% de partidos de los Blazers son contra equipos del salvaje Oeste.

Medio partido por detrás están los New Orleans Pelicans, que son el último equipo con plaza en PlayOffs a día de hoy. La lesión de Cousins ha supuesto un palo muy gordo, aunque Davis, con sus actuaciones sobrehumanas, mantiene al equipo a flote. Muchos partidos en el Oeste y contra buenos equipos no son un buen augurio para clasificarse. Ya fuera de la élite de la conferencia hay dos franquicias que deberán dar el último empujón para clasificarse.

Los Clippers post-Griffin se reinventan para intentar la machada en el último tercio de temporada, aunque un más que probable enfrentamiento contra Warriors o Rockets sería una empresa muy difícil de afrontar. Por último, el equipo más en forma de la actualidad. Utah Jazz ha pasado de ir 19-28 a 29-28. Diez victorias seguidas con un nivel defensivo increíble y una mejora en el ataque han metido a este equipo de nuevo en la pelea por los PlayOffs. Además, más de la mitad de sus partidos son contra equipos con récord negativo, la mejor previsión entre los candidatos, con el 60% de partidos restantes como locales, por lo que, de continuar a este nivel, son serios candidatos a dar guerra a las potencias de los primeros puestos en una ronda tempranera.

 

Predicción personal

Visto esto, cada cual puede hacer sus apuestas. Los Pelicans sin Cousins y los Clippers sin Griffin y con la sombra de las lesiones cerniéndose sobre el Staples Center pueden parecer los candidatos peor colocados a la hora de clasificarse. Eso sí, con las irrisorias diferencias que hay en la clasificación y con el 30% de los partidos aún por disputarse, nada está escrito, y todas las plazas entre el tercer puesto y el décimo pueden cambiar radicalmente en pocos días.

Una lesión o un golpe de suerte pueden decantar la balanza entre los jugadores que intentarán destronar a los principales candidatos al anillo, por lo que despistarse no es una opción. Con el mercado cerrado y los cortados buscando hueco en equipos con aspiraciones, una incorporación buena a estas alturas puede ser determinante. Recordemos que esto es la mejor liga del mundo y la imprevisibilidad es una de sus señas de identidad, además de uno de los principales motivos por los que nos encanta, así que debemos disfrutar de esta intensa lucha.

Alea jacta est.

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